Général 29 mai 2020 | 17:57par chess24 staff

Nakamura, Caruana, So et l'héritage des échecs américains

Du champion du monde officieux d'échecs Paul Morphy, au 11e champion du monde Bobby Fischer, en passant par le triumvirat composé de Hikaru Nakamura, Fabiano Caruana et Wesley So qui a remporté les Olympiades en 2016, les États-Unis ont une riche histoire en matière d'échecs. Sean Robinson nous emmène en tournée, en accordant une attention particulière au rôle des immigrés, de Wilhelm Steinitz et Samuel Reshevsky à des personnalités actuelles comme Yasser Seirawan et Wesley So. Il s'agit du 10e volet de la campagne #HeritageChess, soutenue par la Lindores Abbey Preservation Society.


Paul Morphy en 1859 | photo: Wikipedia

Les règles du premier tournoi national d'échecs américain en 1857 ne prévoyaient pas de contrôle du temps ni de pendule. Les joueurs pouvaient prendre autant de temps qu'ils le souhaitaient pour chaque coup. C'était quelque peu frustrant pour Paul Morphy (1837-1884), le futur vainqueur du tournoi, considéré plus tard comme le premier champion du monde d'échecs non officiel. Morphy, un prodige né à la Nouvelle-Orléans, aimait jouer vite, prenant rarement plus de quelques minutes pour débiter des coups éblouissants.

Son principal rival, Louis Paulsen (1833-1891), qui a terminé deuxième du tournoi, était un tout autre joueur. Paulsen était un joueur fort mais terriblement lent, même selon les normes de l'époque. Les archives d'une de ses parties avec Morphy indiquent qu'il a passé plus de quatre heures à jouer six coups.

En comparaison à aujourd'hui : Théoriquement, le champion américain en titre (et quintuple champion) Hikaru “H-Bomb” Nakamura pourrait jouer 125 parties en bullet à côté en attendant que Paulsen ne joue. Il pourrait même poursuivre une grande tradition américaine. L'historien spécialisé dans les échecs, Edward Winter, souligne une référence étouffante à la fascination des Américains pour les échecs rapides dans l'édition de février 1898 du British Chess Magazine :

Les tournois en continu, et les parties rapides d'une minute par coup, ont été récemment en vogue en Amérique. Ils n'ont pas encore beaucoup de succès en Europe, et nous espérons qu'ils n'en aient jamais, car bien qu'ils soient très amusants et qu'ils permettent de se concentrer sur l'échiquier, cela ressemble plus à du bowling qu'à des échecs réfléchis, et nous devrions penser que ce sont de très mauvais préparatifs pour des compétitions d'une réelle importance.

La question de savoir si l'Amérique mérite d'être appelée le berceau des échecs en bullet est sujette à spéculation. Il est plus certain que Nakamura est le grand prêtre du bullet. Dans les bons jours, surtout quand Magnus Carlsen ne joue pas, Nakamura est le meilleur joueur de blitz au monde. Dans le domaine du bullet, oubliez ça. Le GM Yasser Seirawan, quadruple champion des États-Unis et candidat au titre mondial, a résumé le spectacle du jeu éclair de Nakamura en 2009 :

Le talent de Nakamura en bullet est tout simplement extraordinaire, et le regarder jouer est une expérience merveilleuse et parfois stupéfiante. Il est très doué.

Nakamura et son compatriote super-GM Wesley So, ainsi que Fabiano Caruana, le challenger au titre mondial en 2018, représentent l'avant-garde des échecs Américains aujourd'hui. Une riche tradition marquée par les deux sommets que sont Morphy et, bien sûr, Bobby Fischer, encore aujourd'hui le seul américain à avoir remporté le titre mondial officiel, en 1972.

Bobby Fischer aux Olympiades en 1960 | photo: Wikipedia

Le parcours remarquable de Fischer comprend une série de 20 victoires consécutives, dont un score sans précédent de 6-0 lors des matchs préliminaires contre les GM Mark Taimanov et Bent Larsen. Cette série de victoires s'est terminée par la victoire décisive de Fischer contre le champion du monde Boris Spassky.

L'histoire de l'ascension de Fischer au titre suprême, qui a mis fin à un quart de siècle de domination des joueurs de l'ex-Union soviétique, a été racontée à maintes reprises, mais beaucoup d'autres histoires tissées dans la tapisserie des échecs américains offrent des parallèles avec les carrières de Nakamura et So. Tous deux sont des immigrants (Nakamura est né au Japon, So aux Philippines). Leurs histoires, ainsi que celles de grands joueurs américains du passé, soulignent le thème de #HeritageChess, le hashtag choisi pour la deuxième étape du Magnus Carlsen Chess Tour, le Lindores Abbey Rapid Challenge.

Il est contre-intuitif de considérer Wilhelm Steinitz (1836-1900), le premier tenant officiel du titre mondial, comme un Américain - il était bohémien, né à Prague, et a d'abord perfectionné son jeu à Vienne, en jouant dans un style flamboyant qui lui a valu un surnom : "Le Morphy autrichien".

Pourtant, Steinitz a remporté le titre mondial en 1886, trois ans après s'être installé en Amérique, où il a finalement changé de nationalité et l'orthographe de son prénom en William. Il a conservé ce titre jusqu'à l'âge de 58 ans, lorsqu'il a finalement été conquis par le grand Emanuel Lasker.

Dans les années 1870, Steinitz modifie radicalement son style de jeu. Les attaques audacieuses et les gambades romantiques ont disparu, remplacées par des théories profondément étudiées qui ont établi les principes du jeu positionnel et de la défense. Ses contemporains n'étaient pas de taille face à lui. Il a fallu la jeunesse et l'intelligence de Lasker pour renverser le vieillissant champion.

Harry Pillsbury est décédé à l'âge de 33 ans | photo: Wikipedia

Pendant les 27 années de règne de Lasker, deux autres joueurs américains sont apparus pour le défier, mais n'ont pas réussi à atteindre le sommet pour différentes raisons. Harry Nelson Pillsbury (1872-1906) s'est brièvement classé parmi les meilleurs joueurs du monde. Il est devenu une star internationale des échecs à l'âge de 22 ans, en remportant ce que les experts considèrent comme le plus fort tournoi international du XIXe siècle : Hastings 1895.

Pillsbury, un prodige tardif et expert des échecs à l'aveugle, doté d'une mémoire fantastique, avait appris à jouer seulement six ans auparavant. Lors du tournoi, il affrontait les meilleurs joueurs de l'époque, dont Lasker, Steinitz, Siegbert Tarrasch et Mikhail Chigorin. C'était un inconnu qui n'avait pas de palmarès international. Normalement sociable et en quête de plaisir, Pillsbury décline à son arrivée une offre de séjour dans le même hôtel que les autres maîtres. Il était concentré et a dit : "Je veux être tranquille, je veux gagner ce tournoi".

Il gagna. Pillsbury termina en tête avec un score final de +15 =3 -3. En 1896, il participa à un tournoi à Saint-Pétersbourg, en battant Lasker et Chigorin, et en échouant contre Steinitz. Il termina troisième. 

Ses espoirs étaient grands. L'Amérique avait un nouveau prétendant pour défier Lasker. Pillsbury ne fait pas mystère de ses ambitions, et montre un intérêt limité pour des titres moins importants comme le championnat américain. En 1897, il accepte à contrecœur un défi lancé par le champion en titre Jackson Whipps Showalter et déclare qu'il n'acceptera pas le titre même s'il gagne - mais il le fait et bat Showalter dans un deuxième match un an plus tard. 

Frank Marshall | photo: World Chess Hall of Fame

Malheureusement, le match pour le titre tant espéré avec Lasker n'a jamais eu lieu. Pillsbury succombe à la maladie, et meurt en 1906, trop jeune. Son score contre Lasker sur 12 parties (+4 =4 -4) est un symbole de ce qu'il aurait pu être, mais sa mort a ouvert la porte à une nouvelle star américaine : Frank James Marshall, le saint patron des "arnaqueurs".

Marshall, né en 1877, était un joueur attaquant avec un cœur de joueur. Sa partie immortelle, jouée en 1912, met en scène un sacrifice de reine effronté qui figure dans toutes les annales. Certaines de ses premières expériences dans les ouvertures existent encore : si vous êtes obligé de jouer l'anti-Marshall dans la Ruy Lopez, vous savez qui remercier

En 1904, Marshall a remporté sa plus grande victoire, en s'imposant à Cambridge Springs, le premier grand tournoi international organisé en Amérique au cours du XXe siècle. Il termine devant Lasker, Chigorin, David Janowski, Karl Schlechter, et Pillsbury entre autres. La même année, Marshall remporte le septième Congrès Américain des Echecs, qui se déroula à St. Louis, un siècle avant que la ville ne devienne la capitale des échecs américains.


Le coup de Marshall 23...Dg3!! contre Stefan Levitsky en 1912 est le coup dit pour avoir couvert la table d'or
Officiellement, le Congrès n'a pas décerné le titre de champion des États-Unis. Officieusement, il était clair que Marshall était le joueur le plus fort d'Amérique. Il a officiellement remporté le titre en 1909, en remportant un match contre Showalter.

Cela ne faisait pas de lui le joueur le plus fort du monde. Lasker a détruit Marshall lors d'un match pour le titre mondial en 1907. En 1909, le futur champion du monde Jose Raul Capablanca se débarrasse de Marshall de la même manière.

Plus tard dans sa vie, il est devenu le doyen des échecs américains : un personnage fringant au profil d'acteur classique, un penchant pour les cigares et une dépendance de toute une vie aux échecs. En 1915, il a cofondé le Marshall Chess Club à New York, une étape essentielle de toute tournée américaine aux échecs.

Marshall a écrit :

L'objectif était d'établir à New York un lieu de rencontre central pour les amateurs d'échecs, à l'instar de stations aussi célèbres que le Divan de Simpson à Londres et le Café de la Régence à Paris. Mon idée était de faire du Divan un lieu d'instruction où les jeunes joueurs seraient encouragés et où tous les joueurs d'échecs pourraient se réunir librement.

La liste historique des membres du club se lit comme une ligue de légendes : Pour commencer, essayez Nakamura, Caruana, le quintuple champion des États-Unis Larry Evans et le septuple vainqueur de l'U.S. Open, Reuben Fine. Ajoutez le cinéaste Stanley Kubrick et l'artiste Marcel Duchamp. 

Ensuite, ajoutez Fischer. En 1965, le futur champion du monde a participé au tournoi commémoratif de Capablanca, en envoyant des coups à La Havane par télex depuis un espace isolé du club d'échecs Marshall. Il s'agissait d'une partie d'échecs à distance en slow motion : chaque coup prenait cinq minutes à être transmis.

La politique de la guerre froide empêchait Fischer de jouer en personne ; les États-Unis lui avaient interdit de se rendre à Cuba. Fischer a quand même accepté de jouer dans ces conditions bizarres (une forte somme d'argent pour sa participation a probablement aidé).

L'apogée de Marshall se situe avant la Première Guerre mondiale. Près de 30 ans s'écouleront avant que les joueurs d'échecs américains ne se classent à nouveau parmi l'élite mondiale. Une fois de plus, un immigrant allait ouvrir la voie.

Né en Pologne en 1911, Samuel Reshevsky figure en bonne place sur la liste des plus grands joueurs qui n'ont jamais atteint le titre mondial. Enfant prodige, il apprend le jeu à l'âge de quatre ans, et commence à jouer des exhibitions simultanées deux ans plus tard. Ces tournées se poursuivent en Europe et en Amérique ; la famille de Reshevsky s'installe aux États-Unis en 1920.

Samuel Reshevsky, 8 ans, jouant une simultanée en France | photo: Wikipedia

Les images du petit garçon, vêtu d'un costume de marin et regardant par-dessus la table des joueurs plus âgés, l'ont fait découvrir au monde dans les années folles - mais Reshevsky a cessé de jouer aux échecs pendant un certain temps pour poursuivre son éducation. Il revient à la compétition en 1934, s'élevant rapidement au sommet des échecs américains. Son premier grand coup international a lieu à Margate 1935, où il termine premier, ponctuant son triomphe par une victoire sur le grand Capablanca. 

La domination américaine de Reshevsky se poursuit pendant 20 ans. Il a remporté sept championnats américains. Seul Fischer en a gagné davantage. Pendant un certain temps, dans les années 1940 et 1950, il se classe parmi les meilleurs du monde. Il est passé tout près du titre malgré plusieurs occasions. La montée en puissance des joueurs d'URSS, notamment Mikhail Botvinnik et Vasily Smyslov, s'est avérée trop difficile à surmonter. À Zurich 1953, Reshevsky termine à trois reprises à la deuxième place, aux côtés de David Bronstein et de Paul Keres. La première place revient à Smyslov, le futur champion du monde.

Reshevsky n'a jamais été un un grand théoricien. Sur l'échiquier, il était naturel, solide. Il a écrit en 1976 :

Je suis surtout un joueur positionnel, bien que je puisse conduire un assaut avec précision et vigueur, quand l'opportunité se présente. Mon style se situe entre celui de Tal et de Petrossian. Il n'est ni trop agressif ni trop passif. Ma force est surtout une conséquence d'un esprit combatif, d'un grand désir de gagner et d'une défense acharnée lorsque je suis dans une position problématique. Je suis rarement découragé lorsque je me trouve dans une position inférieure, et je n'ai peur de personne

Reshevsky a pris l'habitude d'avoir des problèmes de temps, dépensant souvent la majeure partie de son temps dans l'ouverture avant de passer à la vitesse supérieure. Il le savait :

Mon principal problème est le temps. Par manque d'études, je passais trop de temps dans les ouvertures, me laissant peu de temps dans le milieu de jeu.

Reuben Fine | photo: Wikipedia

C'est une erreur de penser que les grands joueurs du passé ne pouvaient pas jouer aux échecs rapidement. Le format est antérieur à l'ère numérique. Lasker était doué pour cela. Capablanca, qui a débuté comme un monstre du blitz, était meilleur. Le club d'échecs Marshall organisait des tournois rapides hebdomadaires dans les années 1920. Reshevsky était un grand joueur de blitz, mais son principal rival, Reuben Fine, aurait pu être plus grand.

Fine, un psychologue né en 1914, a atteint son apogée aux échecs à AVRO en 1938, partageant la première place avec Paul Keres, devant Alexander Alekhine, Botvinnik, Reshevsky, Max Euwe et Capablanca. Fine n'a plus jamais atteint de tels sommets. Il se retira ensuite des échecs de compétition et devint un auteur prolifique. Son livre le plus célèbre, "Basic Chess Endings" (1941), a été un travail de pionnier.
e Reshevsky coïncide avec l'ascension de Fischer, qui a dominé les échecs américains de la fin des années 1950 jusqu'à sa course au titre de champion en 1972 - mais Bobby n'a plus joué après le légendaire match contre Spassky. Comme Morphy, auquel il était souvent comparé, il est devenu un reclus, revenant brièvement en 1992 pour jouer et gagner un deuxième match contre le vieillissant Spassky.

Son retrait a mis fin à ce que l'on appelle le "Fischer Boom", mais des joueurs américains comme Walter Browne, Joel Benjamin et Larry Christiansen ont progressivement comblé le vide dans les années 1970. D'autres sont venus d'ailleurs, sur les traces de Steinitz et de Reshevsky. Dans les années 1970 et 1980, des joueurs de l'ex-Union soviétique tels que Lev Alburt, Boris Gulko et Roman Dzindzichashvili ont émigré aux États-Unis, remuant la marmite lors d'événements nationaux et les remportant souvent.


Avec eux est venu Yasser Seirawan, né en Syrie, élevé à Seattle. Les talents positionnels de Seirawan, aguerris dans un café appelé Last Exit to Brooklyn, lui ont finalement valu quatre championnats des États-Unis et de multiples participations au Championnat du monde. Il n'a pas atteint le sommet, mais il a remporté des victoires contre Karpov et Kasparov en cours de route. Seirawan, l'un des plus grands commentateurs, raconte ses duels avec les champions dans ce qui pourrait être son meilleur livre parmi de nombreux volumes mémorables.

Les années 1990 ont vu l'émergence d'un autre immigrant et d'un candidat au titre mondial. Gata Kamsky, née en Union soviétique, atteint la finale du championnat du monde de la FIDE en 1996, tombant face à Anatoly Karpov. Toujours actif aujourd'hui et jouant à un haut niveau, Kamsky est cinq fois champion des États-Unis, dont deux fois consécutivement en 2013 et 2014.

À l'heure actuelle, l'avenir des échecs américains est brillant. Les joueurs américains les plus forts se classent collectivement en deuxième position dans le monde, derrière les joueurs russes, sur la base des elo moyens. La popularité croissante des échecs en ligne et des échecs rapides, le point fort de Nakamura, lui a permis d'atteindre de nouveaux sommets. Wesley So, son coéquipier dans le Lindores Abbey Rapid Challenge, reste un candidat potentiel au titre mondial, tandis que Caruana est devenu en 2018 le premier Américain à disputer un match pour le titre mondial depuis Fischer. Il a affronté le champion Magnus Carlsen dans un match qui se terminera sur un score de parité après les parties classiques, succombant dans les départages en parties rapide qui ont captivé le monde des échecs.

Qui reprendra le flambeau des échecs aux États-Unis après que les trois grands actuels auront terminé leur carrière ? Le temps nous le dira. Ce sera peut-être Jeffery Xiong, 19 ans, qui est actuellement en train de grimper au classement mondial. Peut-être qu'un autre enfant jouant aux échecs, encore inconnu, émergera pour s'emparer de la couronne.

Sean Robinson

Sean Robinson (@seanrobinson1e4) est un journaliste, enseignant et amateur d'échecs vivant à Tacoma, Washington.


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