Général 21 mai 2020 | 15:49par FM Andrey Terekhov

Le miracle des échecs arméniens

Levon Aronian est le leader incontesté des échecs arméniens, mais il a émergé dans une nation qui était déjà folle des échecs, au moins depuis que Tigran Petrosian est devenu le 9ème champion du monde d'échecs en 1963. Le FM Andrey Terekhov examine comment un pays de seulement 3 millions d'habitants a pu faire ce que la Russie n'a pas réussi à faire depuis 2002 - gagner les Olympiades d'échecs - pas seulement une fois, mais trois fois ! C'est le troisième volet de la campagne #HeritageChess, soutenue par la Lindores Abbey Heritage Society.


L'Arménie est sans doute la nation qui joue le plus aux échecs dans le monde. C'est peut-être le seul pays au monde qui a introduit des cours d'échecs obligatoires dans le programme scolaire à l'école primaire, et ce n'est pas seulement la quantité de joueurs - l'Arménie est également la 6e nation mondiale en prenant la moyenne des classements du Top 10.

L'Arménie enclavée, un pays plus petit que la Belgique, est devenue un géant du monde des échecs | image: Google

Comment les échecs sont-ils devenus si populaires dans un petit pays de 3 millions d'habitants ? Quel est le secret du miracle des échecs arméniens ?

Une nation avec une longue histoire

Pour répondre à cette question, nous allons d'abord remonter dans le temps, aux débuts de la longue et compliquée histoire des Arméniens. L'histoire du pays pourrait remonter à des temps vraiment anciens, ce qui n'est pas si surprenant pour un pays qui se trouve dans l'ombre de la montagne biblique Ararat. La capitale actuelle du pays, Erevan, est l'une des plus anciennes villes continuellement habitées de la planète, avec une date de fondation de 782 avant J.-C. Mille ans plus tard, en 301 après J.-C., le royaume d'Arménie est devenu la première nation au monde à adopter le christianisme comme religion officielle. Un siècle plus tard, en 405 après J.-C., l'alphabet arménien a été inventé.

Le principal défi de l'Arménie a toujours été sa position géographique précaire, au carrefour des civilisations, car elle a été entourée de voisins plus grands et plus puissants tout au long de son histoire. Les Romains, les Parthes, les Perses, les Arabes et les Byzantins se sont battus à tour de rôle pour la terre arménienne. Survivre n'était pas facile, et de nombreux Arméniens ont cherché refuge loin de chez eux. Ce fut le début de la diaspora arménienne qui, au fil des siècles, a atteint les coins les plus reculés du monde. À ma grande surprise, j'ai vu des églises arméniennes presque partout où je suis allé - pas seulement en Russie ou en Allemagne, mais même aussi loin que Singapour et l'Australie !

La diaspora a augmenté de façon spectaculaire après les événements tragiques de 1915, lorsque plus de 1,5 million d'Arméniens ont été assassinés ou expulsés de l'Empire ottoman. Aujourd'hui, plus de 7 millions d'Arméniens sont dispersés dans le monde entier, contre 3 millions qui vivent en Arménie même.

Le père fondateur des échecs arméniens

Revenons aux échecs. On suppose que les échecs ont été introduits en Arménie par les Arabes, peut-être dès le IXe siècle. Aux XIIe et XIIIe siècles, les échecs commencent à apparaître dans les manuscrits arméniens, qui sont soigneusement conservés dans le Matenadaran, l'Institut des manuscrits anciens d'Erevan.

Nous commencerons à retracer le développement des échecs arméniens à partir du début du 20e siècle, peu après que l'Arménie ait fait partie de l'Union soviétique. Le principal moteur de cette époque était Genrikh Kasparyan (1910-1995), le père fondateur des échecs arméniens.

Genrikh Kasparyan

Kasparyan détient toujours le record du plus grand nombre de victoires dans le championnat arménien (10 titres, de 1934 à 1956). Il a également mis l'Arménie sur la carte soviétique des échecs lorsqu'il a remporté la demi-finale du championnat d'URSS en 1931, terminant devant Botvinnik. Kasparyan se qualifiera pour le championnat d'URSS à trois autres reprises (la dernière fois en 1952), ce qui était un exploit à l'époque soviétique. Kasparyan faisait partie du premier groupe de joueurs à recevoir le titre de Maître international, lorsque celui-ci a été introduit par la FIDE en 1950.

Cependant, les réalisations de Kasparyan en tant que compositeur  sont encore plus importantes. Il est l'auteur de plusieurs centaines d'études, principalement axées sur les finales. En 1972, il est devenu la première personne à recevoir le titre de Grand Maître de composition aux échecs.

Il a publié plusieurs collections d'études, qui sont probablement parmi les livres d'échecs les plus sous-estimés. Levon Aronian a un jour inclus "Les secrets du compositeur d'échecs" de Kasparyan dans une liste de ses trois livres d'échecs préférés !

Voici l'une des plus célèbres études de Kasparyan :

Genrikh Kasparyan
Shakhmaty v SSSR, 1939, 1er prix


1.Fg5! b3 2.Td2+ Ra1 3.f7

3.Fe3? b2+ 4.Txb2 Txf6 5.Fd4 Tf1+ 6.Rc2 a3 7.Tb1+ Ra2 8.Txf1 pat!

3...Txg5!

3...a3 4.Td1 Td6 5.f8Q b2+ 6.Rc2+ Txd1 7.Dxa3#

4.f8Q Tg1+ 5.Td1 Tg2 6.Da3+ Ta2 7.Td2!! Txa3

7...b2+ perd de manière prosaïque : 8.Dxb2+ Txb2 9.Txb2 a3 10.Tb1+! Ra2 11.Tb8 Ra1 12.Rc2 a2 13.Rb3 Rb1 14.Ra3+ Ra1 15.Th8 Rb1 16.Th1+

8.Tb2! les noirs n'ont qu'un seul coup légal, qui mène à un mat immédiat : 8...Ta2 9.Tb1#

Tigran Petrosian

La percée suivante dans l'histoire des échecs arméniens a été l'émergence de Tigran Petrosian (1929-1984). Soit dit en passant, comme Kasparyan avant lui, le futur 9e champion du monde n'est pas né en Arménie. Kasparyan et Petrosian ont tous deux grandi à Tiflis (aujourd'hui Tbilissi) et ont fait leurs premiers pas dans le monde des échecs en Géorgie.

L'accueil triomphant de Tigran Petrosian à l'aéroport d'Erevan

Petrosian était déjà très prometteur à l'adolescence. En 1945, il a remporté le championnat masculin de Géorgie. En 1946, il s'installe à Erevan, remporte le championnat arménien, puis le championnat junior d'URSS (avec un score phénoménal, 14 sur 15 !) et décroche un titre de maître en remportant un match contre Kasparyan (8:6) dans ce qui pourrait être considéré comme un passage symbolique du flambeau des échecs arméniens.

Quelques années plus tard, Petrosian s'installe à Moscou, où il passe rapidement du statut de maître à celui de grand maître et de candidat au championnat du monde. De 1953 à 1980, Petrosian ne manquera pas un seul cycle de championnat du monde, atteignant toujours au moins l'étape des candidats.

Petrosian a réussi à atteindre le plus haut sommet des échecs à la quatrième tentative. En 1962, il remporte les Candidats de Curaçao (aucune défaite en 27 parties !) et en 1963, il bat Mikhail Botvinnik dans le match du Championnat du monde (+5 -2 =15).

Un fait peu connu est que Petrosian est également devenu le premier champion du monde depuis plus de 30 ans à remporter un match de championnat du monde après être monté sur le trône. En effet, entre Alekhine-Bogoljubow en 1934 et Petrosian-Spassky en 1966, le meilleur résultat que les champions du monde en titre ont pu obtenir a été un match nul contre le challenger !

Petrosian avait un talent inné pour la défense et la pensée prophylactique, ce qui le rendait presque imbattable. Il a participé à dix olympiades de 1958 à 1978, dont quatre fois au premier échiquier, mais n'a perdu qu'une (!) partie sur 129. Cette caractéristique lui a valu le surnom de "Tigran de fer". Lev Polugaevsky a dit un jour :

Dans ces années-là, il était plus facile de remporter le championnat d'URSS que de gagner une seule partie contre Petrosian.

La position suivante représente le plus célèbre de tous les concepts défensifs de Petrosian :

Reshevsky – Petrosian
Zürich 1953, Tournoi des Candidats


Ici, Petrosian joua 25...Te6!!, un sacrifice de qualité purement positionnel pour arrêter les pions blancs et assurer au cavalier noir un avant-poste en d5.

Tigran Petrosian est mort très jeune - il n'avait que 55 ans lorsqu'il est mort d'un cancer de l'estomac - mais il a laissé un héritage incroyable et reste à ce jour un héros national en Arménie. L'utilisation du nom Tigran, qui était déjà populaire, a connu un pic après 1963, et la dernière liste de classement de la FIDE compte une douzaine de joueurs portant le nom de Tigran Petrosian, dont 1 GM et 2 IM !

En 2018, l'Arménie a émis un billet de 2 000 drams sur lequel figurait le portrait de Petrosian. Un seul autre joueur d'échecs a été honoré de la même manière auparavant : Paul Keres figurait sur le billet de 5 couronnes de l'Estonie (malheureusement, ces billets ne sont plus en circulation car l'Estonie a depuis rejoint la zone euro).


La dernière génération soviétique

Rafael Vaganian

La victoire de Petrosian dans le match du Championnat du monde a entraîné un boom des échecs en Arménie. Le nombre d'inscriptions dans les clubs d'échecs a doublé, et finalement d'autres joueurs arméniens sont devenus des grands maîtres, dont Rafael Vaganian, Smbat Lputian et Arshak Petrosian.

De cette génération, Rafael Vaganian a été le plus performant. Il est devenu grand maître à 19 ans en remportant un fort tournoi à Vrnjačka Banja (Yougoslavie), devant Leonid Stein et Ljubomir Ljubojević. C'était un exploit impressionnant, puisque Vaganian n'était même pas encore un maître international à l'époque !

Vaganian a joué dans de nombreux championnats d'URSS et a finalement remporté le titre en 1989. Il a également participé à deux reprises aux matchs des candidats (1986 et 1988). En dehors de cela, Vaganian a remporté des dizaines de tournois au cours de sa longue carrière, dont un titre de champion du monde senior pas plus tard qu'en 2019.

Par coïncidence, la dernière personne à avoir remporté le championnat d'échecs de l'URSS a été un autre Arménien, Artashes Minasian, qui a remporté la dernière édition du tournoi en 1991.

Les échecs dans l'Arménie indépendante

En décembre 1991, l'Arménie a officiellement obtenu son indépendance, mais les conditions de son départ étaient difficiles. L'Arménie n'est pas riche en ressources naturelles, et son enclavement la rend vulnérable à un blocus économique de ses voisins (Azerbaïdjan et Turquie), qui n'a pas été levé à ce jour. L'Arménie a connu un fort ralentissement de son économie et les pannes d'électricité sont devenues régulières.

Les échecs ont été l'un des rares répits. En 1992, l'Arménie a surpris le monde en remportant une médaille de bronze lors de sa première olympiade d'échecs, en alignant une équipe composée principalement des joueurs qui se sont fait les dents dans les compétitions soviétiques - Rafael Vaganian, Vladimir Akopian, Smbat Lputian, Artashes Minasian, Arshak Petrosian et Ashot Anastasian.

Vladimir Akopian

Le plus jeune membre de cette équipe était le champion du monde junior de 1991, Vladimir Akopian, qui allait devenir un membre clé de l'équipe arménienne, reliant la génération soviétique à celle qui a émergé après l'indépendance. Akopian a des liens avec Kasparov - il est également né à Bakou (Azerbaïdjan) et a étudié dans la célèbre école Botvinnik/Kasparov. En 1999, Akopian est passé très près de remporter le championnat du monde de la FIDE, en s'inclinant en finale face à Alexander Khalifman.

Akopian a été le premier joueur arménien à franchir la barre des 2700 points (en 2003) et il représentera le pays lors des 12 prochaines Olympiades, en jouant notamment trois fois au premier échiquier. Vladimir Akopian a mené l'équipe à trois médailles de bronze (en 1992, 2002 et 2004), mais en 2006 il a passé le relais à Levon Aronian, qui à cette époque était déjà un joueur du Top 10.

L'équipe arménienne a ainsi remporté une incroyable série de victoires, notamment les olympiades d'échecs en 2006, 2008 et 2012. Ce succès défie toute explication. Bien sûr, l'Arménie avait une équipe solide, mais on peut en dire autant de nombreux autres pays. Et pourtant, lorsqu'il s'agissait des olympiades d'échecs, il y avait une certaine magie, l'esprit d'équipe légendaire qui a aidé l'Arménie à franchir la ligne.

L'équipe qui a remporté la toute première médaille d'or pour l'Arménie comprenait un joueur qui allait mourir tragiquement jeune. Karen Asrian a fait partie du top 100 mondial pendant de nombreuses années et a joué sur le troisième échiquier aux Olympiades de 2006. En juin 2008, il est mort d'une crise cardiaque soudaine alors qu'il se rendait en voiture à un tournoi à Erevan. Il n'avait que 28 ans. Le tournoi qui allait commencer a été reporté et renommé plus tard le Mémorial Karen Asrian.

Malgré ce coup terrible, l'Arménie a remporté les Olympiades d'échecs de 2008 à Dresde, puis une autre en 2012. Lors de la dernière édition, elle a été renforcée par Sergei Movsesian, un Arménien qui a vécu en République tchèque et en Slovaquie pendant de nombreuses années mais qui est retourné en Arménie pour représenter son pays d'origine.

Un timbre-poste arménien représentant l'équipe nationale qui a remporté les Olympiades d'échecs 2008

Movsesian n'est qu'un des nombreux exemples de grands joueurs d'échecs de la diaspora arménienne. Par exemple, aux États-Unis il y a Samuel Sevian, Varuzhan Akobian et Tatev Abrahamyan ; au Brésil il y a Krikor Mekhitarian ; en Russie il y a Yuri Dokhoyan et David Paravyan ; et bien sûr, beaucoup d'Arméniens n'hésiteraient pas à compter aussi Kasparov !

Les échecs arméniens ont parcouru un long chemin depuis leurs humbles débuts un siècle plus tôt. En 2011, les échecs arméniens ont reçu un nouvel élan lorsqu'ils sont devenus une matière obligatoire dans les écoles primaires, aux côtés des matières plus établies comme les mathématiques ou le sport. Qui sait, peut-être que le prochain Petrosian ou le prochain Aronian découvre actuellement les échecs en deuxième année d'école quelque part en Arménie...

FM Andrey Terekhov

Andrey Terekhov (@ddtru) a grandi en Russie, a vécu dans de nombreux pays et réside actuellement à Singapour. Ses meilleurs résultats sont des victoires à l'Open de Munich (2008), au Nabokov Memorial à Kiev (2012) et une deuxième place partagée à l'Open de Washington (2018). Il est l'auteur du cours Two Knights Defense sur chessable. Ces dernières années, Andrey a écrit un livre sur Vassily Smyslov, dont la publication est prévue pour la fin 2020.


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